Een astronomische flop

Een astronomische flop

KAN JE ME NU HOREN?

In 1985 had Bary Bertiger, een ingenieur met de hightech gigant Motorola, een intrigerend idee: als een bedrijf genoeg satellieten met een lage baan in de lucht kon plaatsen om directe toegang tot het hele aardoppervlak te krijgen, en dat netwerk te gebruiken om een ​​satelliettelefoonsysteem te ondersteunen, konden mensen de satelliettelefoons gebruiken om vrijwel overal ter wereld te bellen. Dit was al heel vroeg in het tijdperk van de mobiele telefoon (Motorola had de eerste slechts een jaar eerder uitgebracht, in 1984) en mensen werden bekend met een probleem dat nog steeds bestaat: als je te ver weg bent van een zendmastennetwerk je telefoon zal niet werken. Met het juiste satellietnetwerk, dacht Bertiger, kon dat probleem worden overwonnen.

Motorola-voorzitter Robert Galvin gaf het idee van Bertiger het startsein, en het werk aan het project begon in 1987. In 1991 werd het afgedwongen als zijn eigen bedrijf, Iridium LLC. Waarom "Iridium"? Het plan was om 77 satellieten in een baan om de aarde te plaatsen - en het element iridium is nummer 77 op het periodiek systeem. (Het aantal satellieten werd later gereduceerd tot 66 vanwege kostenbesparende redenen, maar de naam bleef.)

ZWAK SIGNAAL

Het duurde nog eens zes jaar om de technologie te ontwikkelen die nodig was voor het project, maar in 1997 begon Iridium zijn satellieten te lanceren. Een jaar later, midden in de drukte, en na een reclamecampagne van $ 180 miljoen, startte Iridium LLC met operaties. "Iridium," zei de coverstory van Wired magazine van oktober 1998, "zou best als eerste model van het 21e-eeuwse bedrijf kunnen dienen."

Maar al snel werd duidelijk dat er ernstige tekortkomingen waren in het bedrijfsplan van Iridium.

Toen Bertiger in 1985 met zijn idee kwam, waren mobiele telefoons zo groot als bakstenen, bijna net zo zwaar en kostten ze ongeveer $ 4000. Ze waren het eigendom van maar heel weinig mensen en werkten op maar heel weinig plaatsen. Tegen 1998 was de technologie enorm vooruit gegaan. Miljoenen mensen hadden kleine, slanke mobiele telefoons op zakformaat die worden bediend door landelijke mobiele netwerken, en de kosten waren gedaald tot ongeveer $ 200. Wat bood Iridium aan? Een zware, boxy-telefoon die ongeveer $ 3.000 kostte. Kosten om het te gebruiken: van $ 3,00 tot $ 8,00 per minuut. Ter vergelijking: de gemiddelde kosten van mobiele telefoons waren al ongeveer 10 ¢ per minuut. Maar waarschijnlijk de slechtste eigenschap van allemaal: Iridium-telefoons werkten niet in gebouwen, onder bomen of in auto's. Om te kunnen werken, moesten de telefoons directe toegang tot een satelliet hebben.

OPROEP BEËINDIGD

Hoeveel had Iridium besteed in zijn 13 jaar van ontwikkeling? Meer dan $ 6 miljard. (Iridium had berekend dat ze een miljoen abonnees nodig hadden om alleen te breken. Onmogelijk? Geen probleem! Bedrijfsanalisten voorspelden vol vertrouwen dat ze dat aantal in twee jaar zouden bereiken. De harde realiteit: tegen augustus 1999 - na negen maanden van operatie - Iridium had slechts 55.000 abonnees. Diezelfde maand dienden ze $ 1,5 miljard aan leningen in en dienden ze een faillissement in.

De 12 jaar van ontwikkeling - en de $ 6 miljard - was toast.

In die tijd was het een van de grootste faillissementen in de Amerikaanse geschiedenis en het blijft een van de duurste technologische flops ooit. (Iridium's grootste investeerder, Motorola, verloor ongeveer $ 2,5 miljard.)

Nasleep: in 2000 kocht een groep investeerders wat over was van Iridium, inclusief al zijn 66 ​​satellieten, en enkele reserveonderdelen die waren gelanceerd, voor $ 35 miljoen. Het bedrijf bestaat vandaag als Iridium Communications, en ze hebben ongeveer 600.000 abonnees, waarvan vele in het Amerikaanse leger. En hoewel de telefoons kleiner, lichter en minder duur zijn (Amazon verkoopt ze voor ongeveer $ 1.000), werken ze nog steeds niet in gebouwen.

Bonus feit:

In 2009 bestudeerden wetenschappers van de Universiteit van Delaware mosterdplantzaailingen, en hielden ze in de gaten hoe snel ze wortels stuurden als ze werden gekweekt naast mosterdplanten die nauw verwant waren aan hen (wat betekent dat planten zijn gekweekt uit zaden van dezelfde 'moeder'-plant) in tegenstelling worden gekweekt naast niet-gerelateerde mosterdplanten. Resultaat: de planten stelden hun wortels veel sneller neer bij de teelt naast niet-verwante planten en slikten zo snel mogelijk water en voedingsstoffen op. Ze groeiden wortels veel langzamer toen ze naast mosterdplant van broers en zussen groeiden en het water en de voedingsstoffen in de grond met hen deelden. De wetenschappers die de studies leidden, zeiden dat ze geloven dat de planten hun verwanten konden herkennen via chemische signalen in de bodem.

Laat Een Reactie Achter