De paarden van de Eerste Wereldoorlog

De paarden van de Eerste Wereldoorlog

Als je denkt aan de Eerste Wereldoorlog, denk je waarschijnlijk aan de technologie die deze oorlog zo dodelijk maakte: tanks, machinegeweren, gasaanvallen en bommen. Met zoveel dodelijke wapens tot hun beschikking lijkt het onmogelijk dat soldaten het nederige paard ook nodig hebben om te vechten. Maar meer dan een miljoen paarden werden tijdens deze oorlog alleen door Groot-Brittannië gebruikt en net als hun menselijke tegenhangers keerden velen van hen niet naar huis terug.

De eerste paarden werden verkregen via kopers die Groot-Brittannië ontvluchtten voor enkele van de beste trekpaarden. In de eerste twaalf dagen van de oorlog waren 165.000 paarden op deze manier verkregen.

Al snel werd echter duidelijk dat er nog veel meer paarden nodig zouden zijn voordat de oorlog was afgelopen. Er waren toen nog geen miljoen paarden in Groot-Brittannië, dus veel van de paarden werden uit de Noord-Amerikaanse vlaktes gehaald en met duizenden afgevoerd om getraind te worden voor moderne oorlog. Veel van deze paarden waren halfwild, tousle-maned en shoeless. Ondanks al hun gebreken waren ze echter bijzonder geschikt voor verschillende weersomstandigheden die ze tijdens de oorlog zouden ervaren.

Het eerste probleem dat zich voordeed tijdens het verzenden van de paarden was dat zoveel paarden die in nauwe ruimtes samenvloeiden, betekenden dat de ziekte ongebreideld toesloeg. Deze paarden waren bijzonder gevoelig voor een type longontsteking. Zelfs degenen die niet ziek waren, waren niet noodzakelijk in goede vorm toen ze uiteindelijk na hun reis over de vijver in Groot-Brittannië landden. Het Koninklijk Veterinair Korps kreeg de leiding om deze paarden "vechtpassend" te maken voordat ze naar de frontlinie werden gebracht.

In 1918 bevond meer dan de helft van de Britse paarden zich in Frankrijk, terwijl de rest verspreid was over heel Europa. De meerderheid van de paarden werd niet gebruikt op het slagveld. In 1918 werden iets meer dan 75.000 soldaten toegewezen aan de cavalerie, terwijl bijna 450.000 paarden en muilezels werden gebruikt om spullen mee te slepen. Nog eens 90.000 werden beschuldigd van het dragen van geweren en zware artillerie, en meer dan 100.000 paarden werden rond de frontlinie gereden, voedsel en munitie naar soldaten vervoerd en de gewonden over de loopgraven naar ziekenhuizen gedragen.

Hoewel de cavaleriepaarden zeker veel actie zagen, werden alle paarden onderworpen aan zware omstandigheden en ontberingen overal waar ze werkten. Dat gezegd hebbende, het was geen vijandelijk vuur dat de meeste paarden doodde - het was honger, ziekte en blootstelling aan de elementen die ervoor zorgde dat het Britse leger jaarlijks ongeveer 15% van zijn paarden van de oorlog verloor.

Natuurlijk zou de zorg voor die vele dieren moeilijk genoeg zijn op een boerderij, laat staan ​​een slagveld. Een van de grootste obstakels was aanvankelijk dat veel van de mannen die in de oorlog vochten uit de stad kwamen en geen ervaring hadden met het verzorgen van paarden voordat een oorlogspaard in hun macht werd gelegd.

Dat gezegd hebbende, eens geleerd hoe ze te voeden en verzorgen, ontwikkelden de mannen snel een band met hun paarden en betreurden ze hen als een kameraad toen ze stierven. Zoals Captain Sidney Galtrey zei,

Ik geloof dat elke soldaat die iets met paard of muilezel te maken heeft, van hen gaat houden zoals ze zijn en het grootse werk dat ze hebben gedaan en doen in en rond de doodzones.

Eten was een groot probleem. Rantsoenen voor elk paard waren "twaalf pond haver, tien pond hooi en wat zemelen" per week. Vermenigvuldig dat met een miljoen, en je krijgt problemen met het produceren van voldoende voer, om nog maar te zwijgen van het transporteren naar de paarden die verspreid waren over Europa en onder vrijwel constant vijandelijk vuur. Vaak kregen de paarden honger, en velen gingen ook zonder voldoende water.

Onderdak was een ander probleem. De meeste paarden werden eenvoudig aan een piketlijn vastgemaakt zonder een dak boven hun hoofd. In de winter betekende dit dat ze werden blootgesteld aan koude, natte omstandigheden. Hun winterjas was meestal kort geknipt, zodat eventuele huidziekten gemakkelijk konden worden opgespoord, maar dit had de ongelukkige bijwerking van het wegnemen van hun natuurlijke bron van warmte. Omdat luizen en schurft welig tierden tussen de dieren, was het een noodzakelijke maatregel om te proberen ze gezond te houden. Onnodig te zeggen dat de paarden gelijk met de mensen leden.

Toen de paarden gewond raakten, werden ze naar het dichtstbijzijnde Royal Veterinarian Corps-ziekenhuis gestuurd. Dierenartsen die alleen in Frankrijk gestationeerd waren, konden driekwart van de 725.000 paarden die naar hen werden gestuurd voor de verzorging met succes behandelen. Helaas raakten veel paarden onherstelbaar gewond, en het was vaak het vriendelijkst om ze op het veld te gooien. Hier is een grafische beschrijving van dit van luitenant RG Dixon:

Hij liep rond in de smerige modder van de weg en was een ongelukkige muilezel met beide voorpoten weggeschoten. De arme bruut, die God lijdt, weet welke onnoemelijke pijnen en verschrikkingen wanhopig zijn best deden om overeind te komen en die er niet waren. Kronkelend en deinend, zijn hoofd ronddraaiend in zijn wilde pogingen, niet wetende dat het geen voorbenen meer had.

Ik had mijn revolver bij me, maar kon niet in de buurt van het dier komen, dat met zijn achterpoten naar ons uitrende en zijn hoofd onophoudelijk in de lucht gooide. Jerry's granaten kwamen vrij snel aan - we deden een aantal wanhopige pogingen om de muilezel te krijgen zodat ik een kogel achter zijn oor in de hersenen kon steken, maar het mocht niet baten.

Door daar te blijven hangen en te proberen het schepsel uit de pijn te halen, riskeerde ik niet alleen mijn leven, maar ook mijn metgezellen. ' De beschietingen werden intenser - misschien zou iemand het arme ding raken en het uit zijn lijden verlossen.

Ondanks alle verliezen geleden door de rangen Britse paarden en de zware omstandigheden die ze doorstaan, waren ze eigenlijk enkele van de best verzorgde dieren in de oorlog. De Britten verschaften hun paarden bijvoorbeeld plaatsen om te herstellen als ze leden aan uitputting. Deze plaatsen gaven ze wat tijd in groene weiden weg van de oorlog.

Dat gezegd hebbende, vuurwerk, ziekte, gebrek aan voedsel, parasieten en slechte weersomstandigheden eisten uiteindelijk hun tol. Meer dan 200.000 paarden gaven hun leven aan Groot-Brittannië tegen het einde van de oorlog. (Sommige bronnen vermelden dat slechts 60.000 paarden daadwerkelijk overleefden, maar het is zeer waarschijnlijk dat dit een enorme overdrijving is.)

Van degenen die het overleefd hebben, is niet iedereen teruggekomen naar Engeland. Het was duur om paarden over het Engelse Kanaal te vervoeren. Velen werden verkocht aan slagerijen in Frankrijk, of geveild aan Franse boeren voor heel weinig geld, zodat Groot-Brittannië ze niet hoefde te vervoeren. Al met al niet een geweldige manier om dieren te behandelen die net zo hard hadden gevochten als hun menselijke tegenhangers, maar er waren enkele gelukkige verhalen. In sommige gevallen verzamelden soldaten geld samen om hun favoriete paarden na de oorlog thuis te brengen en een goed leven te geven.

Het lot van oorlogspaarden was het onderwerp van het boek Oorlogspaard door Michael Morpugo, die werd omgezet in de beroemde Steven Spielberg-film met dezelfde naam.

Laat Een Reactie Achter