The Real Monuments Men

The Real Monuments Men

Oorlog is lelijk. Vooral in tegenstelling tot de schoonheid van eeuwenoude Europese kunst. Dat was precies de reden dat het programma Monumenten, Schone Kunsten en Archieven in 1943 werd opgericht om de beste kunstwerken in elke vorm te beschermen tegen de gruwelijkheid van de Tweede Wereldoorlog. De mannen en vrouwen die deel uitmaakten van dit programma en toegewezen aan de taak om deze onbetaalbare kunstwerken te behouden, te herstellen, te vinden en terug te geven, werden bekend als "The Monument Men."

In 1943 was Europa in de greep van misschien wel de meest destructieve oorlog aller tijden. Slachtoffers waren miljoenen. Hitler probeerde een hele etniciteit van mensen van de planeet te wissen. Eeuwenoude, grote Europese steden, zoals Londen, Napels en Berlijn, werden gereduceerd tot puin. Kerken, kastelen en bruggen die er al waren sinds de Renaissance en daarvoor werden niet meer gemaakt door wapens uit de 20e eeuw. De vernietiging van de Tweede Wereldoorlog heeft geen respect gehad voor de geschiedenis die dit deel van de wereld de afgelopen millennia had vergaard. Er moest iets aan gedaan worden.

Het idee om een ​​officiële nationale instantie op te richten om bedreigde kunstwerken te beschermen, kwam van een groep Harvard-professoren, de American Council of Learned Societies en de hoofden van het Metropolitan Museum of Art (in New York City) en de National Gallery of Art (in Washington DC). Samen benaderden ze Opperrechter Hooggerechtshof Harlan F. Stone, die ook in het bestuur van de National Gallery of Art zat, met een voorstel voor een federale commissie, wiens missie het zou zijn om kunst van de nazi's te beschermen en terug te nemen. Chief Justice Stone bracht het idee naar de president en op 20 augustus 1943 stelde president Franklin Roosevelt met de goedkeuring van de president de 'Amerikaanse commissie voor de bescherming en berging van artistieke en historische monumenten in oorlogsgebieden' in, ook wel bekend als de Roberts Commissie . De Britten volgden al snel hetzelfde met een vergelijkbare commissie in mei 1944. De commissie zou bijna drie jaar blijven werken, inclusief een jaar na het einde van de oorlog, tot 30 juni 1946.

De missie van de federale commissie was volgens de National Archives and Records administratie om het Amerikaanse leger te helpen bij het beschermen van culturele eigendommen in door de Geallieerden bezette gebieden en om restitutieprincipes en -procedures te formuleren. Met een origineel werkingsbudget van vijfentwintigduizend dollars (of ongeveer $ 357K vandaag) voor het eerste jaar van het noodfonds van de president, werden de bijna driehonderd kunsthistorici, architecten, museumdirecteuren en archeologen in heel Europa uitgezonden om hun doel te bereiken.

Een andere, enigszins bekende reden, dat zowel de Amerikaanse als de Britse regering grote belangstelling hadden voor de locatie en eigendom van Europese waardevolle kunstwerken, was dat de nazi's het potentieel hadden om ze te gebruiken om 'subversieve activiteiten' te financieren, zowel tijdens als na de oorlog. In 1942 werd het Office of Strategic Services (de OSS) opgericht. Een voorloper van de huidige CIA, volgens het Nationaal Archief, werkten de OSS nauw samen om het verkeer van deze "activa" te volgen. Het veroveren van deze activa zou de financiële steun van Duitsland voor de oorlogsinspanning hinderen. Bovendien, zoals gedocumenteerd en ontmaskerd door de voormalige Amerikaanse ambassadeur in de jaren '90 van de Europese Unie, Stuart Eizenstat, plunderden de nazi's een groot deel van dit kunstwerk van het Joodse volk, omdat ze systematisch probeerden ze te doden. De nazi's gebruikten gestolen bezittingen van Joden als onderpand om (met medeplichtige Zwitserse banken) de moord op hen en hun families te financieren.

Terwijl de film het doet lijken dat deze mannen en vrouwen samen reisden en hun taken uitvoerden, was dit volgens US News & World Report niet waar. Vaker wel dan niet, er was zoveel grond te dekken en beperkte middelen, individuen moesten zelf in het oorlogsgebied gaan zoeken. Niet alleen dat, het transport was heel moeilijk te krijgen en zelfs als een auto of rit werd aangekocht, waren de wegen in zo'n slechte vorm dat het onmogelijk was om naar een locatie te gaan.

Neem bijvoorbeeld het personage van de man Matt Damon is blijkbaar gebaseerd op luitenant James Rorimer, die directeur was van het Metropolitan Museum of Art en expert in middeleeuwse kunst (tijdens de MET opende hij de kloosters om hun enorme collectie middeleeuwse kunst tentoon te stellen Hij was de curator die de Unicorn Tapestries bekwam, een bewijs voor sommigen dat er eenhoorns bestonden, ze hangen nog steeds in het museum vandaag). Rorimer landde op Utah Beach, twee maanden na D-Day, en inspecteerde de schade aan historische gebouwen in heel Normandië. Hij kwam rond door trektochten te maken met militaire voertuigen en Franse burgers. Toen hij dat niet kon, liep hij. Op een gegeven moment werd hij ervan beschuldigd een Duitse spion te zijn door een Amerikaanse officier, simpelweg omdat de officier niet kon accepteren dat Rorimer alleen en zonder transport in Normandië was.

Een "Monument Man" zijn was, zoals je je kunt voorstellen, zeer gevaarlijk werk. Gelukkig stierven slechts twee leden van de commissie terwijl ze in actie waren. Een daarvan was Ronald Edmund Balfour. Balfour, een Britse middeleeuwse historicus van het King's College in Cambridge, werd ingedeeld in Noord-Frankrijk, België en Noordwest-Duitsland.Net als veel van zijn collega-officieren liep hij van de ene plek naar de andere, van kunstwerken tot historische kapellen. Hij wordt gecrediteerd met de melding dat de nazi's de Brugse madonna van Michelangelo hadden gestolen uit de kathedraal in Brugge. Begin 1945 was hij in de stad Kleef in Duitsland, toen hij het Canadese leger smeekte geen historisch belangrijke middeleeuwse stadspoort op te blazen. Ze deden geen beloftes, dus probeerden Balfour en verschillende Duitse burgers het te bevrijden, samen met verschillende kerkartefacten. Een barst barstte open en doodde Balfour. In zijn testament liet hij zijn achtduizend middeleeuwse boekencollectie - beschreven door hem als zijn belangrijkste bezit - achter bij King's College. Er is grote ophef geweest over het feit dat noch Ronald Balfour, noch een personage dat op hem is gebaseerd, in de film voorkomt.

Gedurende de oorlog vond "The Monuments Men" kunstwerken die geplunderd waren door de nazi's weggestopt op tamelijk duistere en verborgen locaties. Ze vonden voorwerpen in Italiaanse villa's, zoutmijnen en, beroemde, in het kasteel Neuschwanstein, waar het bijna een jaar duurde voordat geallieerde troepen elk item uit het kasteel haalden.

Een andere reden naast het veiligstellen van financiële activa (zoals hierboven beschreven) dat Hitler al deze items wilde verzamelen, was omdat hij een museum wilde openen dat aan hemzelf was gewijd. Zoals de legende blijft bestaan, was Hitler een mislukte kunstenaar, maar hij zag zichzelf als een kunstkenner. Dus hij liet zijn soldaten zoveel fijne kunst plunderen als ze maar konden, zodat hij op een dag een museum kon openen in zijn woonplaats Linz, Oostenrijk, met de titel "Fuhrermuseum". Het maakte deel uit van een groter plan om de kleine stad te veranderen. van Linz in het cultuurcentrum van het Derde Rijk, compleet met een theater, een operahuis en het "Adolph Hitler Hotel".

Zelfs na de oorlog zette de commissie haar werkzaamheden voort. Er was nog steeds veel kunst te vinden, hersteld en teruggestuurd naar hun rechtmatige eigenaars. Waarschijnlijk de belangrijkste vondst van na de oorlog, volgens het Smithsonian, was de ontdekking van glas-in-loodramen uit de kathedraal van Straatsburg, Frankrijk. Op bevel van generaal Dwight D. Eisenhower, die in militaire kringen bekend stond als een groot voorstander van de monument mannenmissie, werden de ramen teruggestuurd naar de Verenigde Staten voor reparatie. Ze werden begin jaren vijftig teruggebracht naar Frankrijk, net zo mooi als altijd.

Ondanks het geweldige werk van deze dappere soldaten, konden ze niet alles doen. Volgens historicus Marc Masurovsky, toen hij met NPR sprak, konden ze slechts tien procent terugkrijgen van wat er was verdwenen, hetzij als gevolg van vernietiging of plunderingen. De 'Monuments Men' hadden simpelweg niet de middelen om alles te doen. Bovendien hebben ze fouten gemaakt, vooral als het gaat om het bepalen van de rechtmatige eigenaren van bepaalde werken. Een zo'n opvallende zaak was een verzameling met werken van Picasso en Marc Chagall. In 2012 werd het ontdekt in een appartement in München onder de hoede van de zoon van Hildebrand Gurlitt. Hildebrand was een kunsthandelaar waarvan bekend was dat hij met en voor de nazi's had gewerkt. De collectie werd gewaardeerd op bijna een miljard euro.

Voor meer informatie over de echte Monuments Men, bekijk de Monuments Men Foundation.

Bonus feiten:

  • Voor de monumenten die in Italië gestationeerd waren, hadden ze ook de bijnaam de 'Venus Fixers'. Het was een beetje vernederend vanwege de verwijfde verwijzing naar de Romeinse godin Venus, de godin van liefde, seks en vruchtbaarheid. Het maakt niet uit, omdat volgens het Smithsonian veel van de officiers het omarmden.
  • Terwijl de film ster Cate Blanchett speelt in een rol die enigszins fictief is, was er in feite één vrouwelijke "Monument Man" en haar naam was Anne Oliver Bell. Ze bracht 15 maanden door in Duitsland, organiseerde, vond en onderhandelde de verkoop van mooie kunstwerken om het uit het oorlogsgebied te krijgen. Later in haar leven werd ze nog bekender door haar werk bij het bewerken van de vijf delen van de dagboeken van haar tante, Virginia Woolf. Vanaf de publicatiedatum van dit artikel is ze nog steeds springlevend en leeft ze op 97-jarige leeftijd in Engeland.

Laat Een Reactie Achter